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Jueves 07 de Agosto del año 2008 » 23:14 Horas.
BHP Billiton invertirá entre 300 y 400 mill dolares en Escondida
como fin mantener la tasa de producción actual y ampliar la vida útil...

El grupo multinacional de recursos BHP Billiton (NYSE: BHP, LSE: BLT) prevé una inversión de US$300mn-400mn durante los próximos cuatro años para mantener la producción en la mina de cobre chilena Escondida, según el presidente de la división de metales básicos de la compañía, Diego Hernández.

Las actividades de exploración actuales y futuras en Escondida tienen como fin mantener la tasa de producción actual y ampliar la vida útil, no así la producción, dijo Hernández a la prensa el jueves en el marco de una conferencia organizada por la Sociedad Nacional de Minería (Sonami) y celebrada en Santiago de Chile.

Hernández recordó que hace unos tres años BHP Billiton aumentó sus actividades de exploración y sus proyectos de ampliación en la mina -que controla con una participación de 57,5% y que es la mina de cobre a cielo abierto más grande del mundo- a fin de contrarrestar las constantes mermas en las leyes.

"Ya hemos identificado algunos blancos", dijo Hernández y agregó que a la fecha los grupos de exploración han encontrado leyes promedio de 0,7-0,8% de cobre, que son inferiores a las leyes explotadas tradicionalmente en Escondida.

"Tenemos en carpeta varios estudios" para la ampliación de Escondida, anunció y subrayó que es improbable que el resultado sea algo más que un aumento "marginal" en la producción y que la meta principal es mantener el nivel actual de producción en la mina.

Escondida produjo 334.651t de cobre en el primer trimestre, una merma de 13,4% año con año a causa de las menores leyes. En julio, BHP Billiton informó del hallazgo de pórfidos en un área de Escondida denominada Pampa Escondida, que contiene al menos 1.000Mt con 0,6-1,0% de cobre.

AMPLIAR O NO AMPLIAR

En su discurso, Hernández planteó la interrogante de si será prudente que un gran productor como BHP Billiton emprenda nuevos proyectos en el contexto actual de altos costos y arriesgarse a que rindan frutos recién cuando los precios del cobre hayan salido del ciclo alcista.

El ejecutivo también mencionó que cualquier proyecto que surja aumentaría la oferta y, por ende, ayudaría a reducir los precios del cobre al entrar en producción, lo que podría contrarrestar los beneficios de la generación de efectivo que acompaña la nueva producción.

Sin embargo, pese a estas inquietudes, el ejecutivo dijo que BHP Billiton tiene intenciones de llevar a cabo todas las ampliaciones posibles en sus operaciones activas en Chile, que además de Escondida comprenden las minas Spence y Cerro Colorado, donde también se está explorando.

FALTA DE ENERGÍA

Considerando la fragilidad de la oferta energética en Chile y los crecientes costos del combustible y electricidad en el mundo, Hernández sostuvo que los gastos en electricidad seguirán subiendo en el país sudamericano hasta el 2011 aproximadamente, cuando debieran entrar en operación nuevas centrales.

El ejecutivo calculó que las mineras que operan en Chile actualmente pagan US$60-140/MWh y la mayoría considera la energía como su principal gasto, cuando hace tres años era el tercero entre los cuatro ítems de costos más significativos.

Si bien la empresa está barajando energías alternativas, Hernández indicó que alternativas como la energía eólica y solar no serán más que complementarias a las fuentes de electricidad tradicionales.

El grupo multinacional Rio Tinto (LSE: RIO) es dueño de un 30% de Escondida, la japonesa Jeco Corporation tiene un 10% y la Corporación Financiera Internacional del Banco Mundial, el 2,5% restante.


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